Makedonialainen toimittaja ja poliittisen viikkolehden Focuksen omistaja Nikola Mladenov kuoli auto-onnettomuudessa maaliskuussa 2013. Mladenovin omaiset ilmoittivat hänet kadonneeksi, ja myöhemmin hänet löydettiin matkapuhelinpaikannuksen avulla onnettomuuspaikalta. Kyseistä matkapuhelinta eikä hänen tietokonettaan kuitenkaan koskaan löytynyt. Yleisesti Makedoniassa uskotaan vallanpitäjien kriitikkona tunnetun Mladenovin joutuneen salamurhan uhriksi.

Focuksen toiminta vaikeutui omistajan kuoleman jälkeen. Mladenovin perhe, jota lakimiehet neuvoivat olemaan julkisesti kommentoimatta tietojaan onnettomuudesta, vetäytyi Fokuksen tuottamisesta. He luovuttivat brändin Focuksen toimittajien käyttöön, mutta rahoituksen hankkiminen on lehdelle vaikeaa. Vuoden alussa Focuksen toimittajat saivat lisäksi 10 500 euron sakon salaisen poliisiin johtajaan Sasko Mijalkoviin kohdistuneesta kunnianloukkauksesta.

Focuksen tarinassa tiivistyy hyvin ilmaisuvapauden tila Makedoniassa: Media on tiukasti poliittisessa kontrollissa, itsenäisiä medioita on enää muutama ja vapaan median toimintaedellytyksiä kiristetään koko ajan.

Usean median omistaja on kansanedustaja tai pienen hallituskoalitiossa toimivan puolueen puheenjohtaja. Jokin aika sitten hallituskriittisenä tunnettu Alfa TV sai uudet hallitusta tukevat omistajat. Kauppahinta oli 150 000 euroa, vaikka aiemmin omistaja oli myynyt sitä 3 miljoonalla eurolla. Samaan aikaan entistä omistajaa vastaan nostettiin oikeussyytteet liittyen hänen yrityksensä yksityistämiseen 1990-luvulla.

Hallitus on suurin mainostilan ostaja, ja ostot tehdään hallitusmyönteisiltä medioilta. Muuta mainosmyyntiä hankaloittaa maan huono taloustilanne sekä suurliikemiesten ja vallanpitäjien lähes kaikkialle ulottuvat kytkökset.

Toimittajat kokevat painostusta ja pelottelua. Kaksikielisen Alsat TV:n päätoimittaja Muhamed Zekiri kertoo hänelle lähetetyistä tappouhkauksista ja makedonialaisen internetmedian (Kurir) artikkelista, jossa vihjaillaan hänen olevan islamilainen fundamentalisti. Zekiri uskoo tämän olevan seurausta hänen esittämistään kysymyksistä sisäministeri Gordana Jankulovskalle ja osallistumisestaan toimittajien protestiin.

Maan itsenäinen media on riippuvainen ulkomaisten kansalaisjärjestöjen jakamasta tuesta. Hallitus tietää, että yhä useampi kansainvälinen toimija on vähentänyt tukeaan Makedoniassa. Se, joka kykenee kontrolloimaan mediaa voittaa valtapelin maan hallinnasta. Itsenäisen median ja sananvapauden tila ovat ratkaisevia Makedonian koko tulevaisuuden kannalta. Jos media jää täysin vaille ulkopuolista tukea, ennustettavissa oleva tulevaisuus ei näytä kovin valoisalta.

Julkaistu Vikesin sananvapaus -blogissa 27.2. 2014